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Persévérer malgré la pression : L'industrie du whisky écossais pendant la Seconde Guerre mondiale

Sources d'excellence

Persévérer malgré la pression : L'industrie du whisky écossais pendant la Seconde Guerre mondiale

E600CA23-A5CF-4F30-BC0F-7E8B830451E0@2x avr 10 2019 · 4 min read

Certains moments de l'Histoire ont un impact durable, pour le meilleur et pour le pire. Les choix que vous faites durant ces périodes peuvent vous définir, et les décisions prises par le passé ont souvent des répercussions dans le présent. La Seconde Guerre mondiale a été un événement essentiel pour l'industrie du whisky écossais et The Macallan. Son impact est encore visible aujourd'hui.

La déclaration de guerre en 1939 a été suivie d'une restriction de la production et de la vente de whisky imposée par le gouvernement. Plusieurs facteurs en furent la cause, dont le rationnement obligatoire décidé par le ministère de l'Alimentation. Les stocks d'orge normalement utilisés pour la distillation des spiritueux servirent à nourrir la population, ce qui entraîna une baisse rapide de la production de whisky de malt – en fait, à partir de 1940 et quasiment jusqu'à la fin de 1944, la législation empêcha les distilleries de céréales de distiller du whisky. Jusqu'au point où quasiment aucun whisky écossais ne fut fabriqué, sauf dans l'illégalité.

Il s'ensuivit que la quantité totale de whisky distillé pendant toute la durée du conflit correspondit environ à celle distillée en 1939, avant la guerre. Le rationnement fit également grimper le prix de tous les stocks réservés à la fabrication du whisky, et de nombreuses petites distilleries indépendantes durent dépenser des sommes exorbitantes pour s'approvisionner.

MACALLAN whisky history image of casks in distillery
MACALLAN whisky history Images of men standing in doorway
MACALLAN whisky history Image of Easter Elchies House

The Macallan était l'une de ces petites distilleries de whisky écossais.

Au début du siècle, le Kemp Trust avait été fondé par Roderick Kemp pour préserver l'investissement familial dans l'entreprise après son décès. Après la Seconde Guerre mondiale, le Trust fut dirigé par son gendre, Alexander Harbinson. Pendant la guerre, le Trust batailla avec le reste de l'industrie pour maintenir ses niveaux de production – déjà réduits par les restrictions de la Première Guerre mondiale – tout en préservant un niveau de qualité à la hauteur de sa réputation.

Chiffres de l'industrie du whisky écossais pendant la Seconde Guerre mondiale

10.7

Des millions de gallons d'alcool. La quantité distillée avant la guerre, en 1939

3.2

Des millions de gallons d'alcool. La quantité distillée suite à la réduction de la production en 1941, avant d'être quasiment réduite à néant jusqu'en 1945.

3.7

Des millions de gallons d'alcool. La quantité produite pour 1944-45 après le lobbying exercé par la Scotch Whisky Association (SWA) pour limiter les restrictions afin d'éviter de paralyser de façon permanente l'industrie

1954

L'année où ce gouvernement imposa des réductions sur les céréales utilisées pour fabriquer le whisky fut finalement supprimée

L'industrie fut mise à mal par les limitations de la nouvelle production ainsi que par le manque de stock de whisky arrivé à maturation induit par la Première Guerre mondiale, 21 ans plus tôt. Pour rester à flot, ils pouvaient choisir de réduire drastiquement leur stock à maturation, ce qui porterait préjudice à leur stabilité sur le long terme, ou prendre le risque de réduire la qualité de leurs whiskies en utilisant des distillats moins matures.

Pas question de faire des compromis

La tentation de faire des concessions sur la qualité du whisky était énorme, et l'on réduisit fortement la concentration de nombreux ingrédients pour produire davantage. De nombreuses distilleries en firent les frais d'une autre façon – elles furent bombardées. On estime que le secteur dans son ensemble perdit environ 20 millions de litres, ce qui équivaut à une production de whisky d'un an en temps de guerre.

La dureté de cette période se manifesta également à travers une pression supplémentaire, plus distincte : le prix des ingrédients avait tellement augmenté, les taxes étaient si hautes et le stock de whisky arrivé à maturité si rare que les petites distilleries pensèrent qu'il était en fait plus lucratif qu'elles vendent tout leur stock et bénéficient de la plus-value du capital de leur stock à maturité. En fait, de nombreuses petites distilleries devinrent des « victimes » de l'époque, rachetées par de grandes entreprises pour leurs marchandises arrivées à maturité.

Les grandes entreprises et les groupes de distilleries s'en tirèrent mieux pendant la guerre car ils possédaient les ressources financières pour survivre aux restrictions. Cette tendance se poursuivit après la guerre, lorsque les petites distilleries furent rachetées à la fois par de grandes entreprises et des sociétés étrangères, ce qui accrut les exportations.
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Malgré cette pression extérieure considérable, The Kemp Trust refusa de transiger sur la qualité du whisky Macallan. Pendant les périodes où l'industrie dut arrêter la distillation en raison de la réallocation des ressources, le Trust eu la clairvoyance de garder son stock à maturité en sécurité plutôt que de dégager des bénéfices à court terme en le vendant.

Le Trust fit preuve d'une grande ténacité.

Malgré la menace constante d'être racheté et les fortes taxes qui pesèrent sur l'industrie à cette époque, The Kemp Trust refusa d'abandonner. Il persévéra, maintenant la distillerie sous la forme d'une entreprise familiale et ne bénéficiant d'aucun investissement extérieur durant la guerre. Il choisit de ne pas prendre de mesures qui pourraient compromettre son avenir. Il fallut consentir des sacrifices, mais ce courage, cet engagement et cette persévérance ont fait de nous ce que nous sommes aujourd'hui.

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